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Il est plus facile d'allonger la sieste de bébé que ses nuits

  

La qualité des nuits d'un enfant est en partie déterminée par le patrimoine génétique.

IAN HOOTON/SPL/PHANIE/phanie

Au moment du coucher, il est conseillé aux parents de créer une routine calme, enveloppante et prévisible pour développer l'autonomie de l'enfant vis-à-vis de son sommeil.

  

Publiés fin mai dans la revue Pediatrics, les travaux de chercheurs de l'université Laval de Québec pourraient donner des clés de compréhension aux parents exténués par le sommeil trop léger de leurs jeunes enfants. Afin de mieux connaître les facteurs influençant le sommeil diurne et nocturne des jeunes enfants, l'équipe de la psychologue Evelyne Touchette a cherché à déterminer l'influence relative de la génétique et du mode de vie sur la durée d'endormissement des enfants en bas âge.

 

Les chercheurs québécois ont ainsi étudié le sommeil de 405 paires de jumeaux homozygotes ou “ vrais jumeaux ”, c'est-à-dire partageant le même génome, et de 586 paires de “faux jumeaux” hétérozygotes, aux génomes distincts, tous âgés de 6 mois à 4 ans. Les résultats montrent chez tous les enfants étudiés une variation du temps de sommeil en journée directement corrélée à la qualité de l'environnement dans lequel s'effectue la sieste. Mais s'agissant du sommeil nocturne, de plus grandes variabilités du temps de sommeil ont été constatées au sein des paires de “faux” jumeaux que chez les “vrais” jumeaux, révélant l'influence supérieure des facteurs génétiques, exception faite de la période autour de l'âge de 18 mois. «Cet âge correspond à une période de développement particulière où l'environnement joue un rôle accru, peut-être du fait de la prise de conscience et de la découverte par l'enfant du monde qui l'entoure», précise Evelyne Touchette.

  

«On ne connaît pas encore précisément les gènes impliqués dans ces variations, mais le poids de la génétique dans le sommeil nocturne a été mis en évidence, tant au niveau de sa durée que de sa qualité», explique le Pr Yves Dauvilliers, directeur du laboratoire du sommeil à l'hôpital Gui-de-Chauliac à Montpellier.

   

Les bons et les mauvais gestes

  

Cependant, la mise en lumière d'une prédisposition génétique à être un petit ou un gros dormeur ne doit pas décourager ou déresponsabiliser les parents qui ont une influence réelle sur la quantité du sommeil de leur enfant, de nuit comme de jour, souligne la chercheuse en psychologie. «Même si les jeunes enfants ne sont pas tous égaux face au sommeil, les parents ont autant de chance d'augmenter la quantité de sommeil nocturne que la durée des siestes car l'interaction entre les gènes et l'environnement est complexe et ces deux facteurs ne sont pas dissociables. Au cours de cette étude, nous avons d'ailleurs découvert que seuls 5% des enfants étaient des courts dormeurs la nuit. Il ne faut donc pas statuer trop rapidement en tant que parents sur le fait que son enfant est un petit dormeur.»

  

Certains facteurs environnementaux, et plus particulièrement des comportements que les parents adoptent autour des périodes de sommeil de leur enfant, sont en effet associés à un mauvais sommeil. Mais ils peuvent être corrigés, rassure la chercheuse. «Après 6 mois, la présence parentale pendant que l'enfant s'endort, le fait de le réconforter hors de son lit, ou de l'emmener dans le lit parental en réaction à un éveil nocturne, doivent ainsi être évités».

  

Pour préserver le sommeil des plus petits de jour comme de nuit, il est donc conseillé aux parents de créer une routine calme, enveloppante et prévisible pour développer l'autonomie de l'enfant vis-à-vis de son sommeil. Mais aussi, comme le rappelle cette étude, d'entendre les besoins propres à chaque enfant, car tous ne sont pas égaux face aux pouvoirs du marchand de sable.

  

Cet article, de Marie-Noëlle Delaby, à été publié dans la rubrique santé du Figaro. Vous pouvez le retrouver sur leur site web en suivant ce lien.

  

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